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Comment étudie-t-on ces faibles doses ?

Conduire des travaux scientifiques sur les effets d’une exposition chronique à de faibles doses n’est pas aisé. Les effets sont peu visibles et l’impact sanitaire éventuel ne peut être observé que sur le long terme. Par ailleurs, les études sont lourdes à mettre en place, soit parce qu’elles demandent de suivre de vastes cohortes sur plusieurs dizaines d’années, soit parce que la recherche expérimentale est coûteuse et délicate à réaliser. Pour autant, ces travaux sont indispensables pour connaître et prévenir les risques sur l’homme.

Pour cela, une étude portant sur 30 000 enfants de moins de 5 ans lors de leur premier examen irradiant a été lancée en janvier 2009 en collaboration avec 18 hôpitaux français. En connaissant les examens subis par chaque enfant, on calcule les doses reçues. Puis, avec le registre national des cancers et des leucémies pédiatriques, on pourra identifier les enfants développant des cancers. Il est très important de travailler sur le suivi des enfants exposés car ils sont plus sensibles que les adultes aux rayonnements.

Les enfants sont aussi l’objet d’une étude sur l’exposition environnementale. En collaboration avec l’Inserm, l’IRSN s’intéresse ainsi à des enfants vivant à proximité de sites nucléaires, la question des leucémies chez les enfants vivant à proximité des centrales nucléaires remontant aux années 1980. Une autre étude, portant sur le radon dans les habitations, a montré qu’il existe bien un lien entre le radon dans les maisons et le cancer du poumon.

Depuis 2005, l’IRSN a également lancé un programme de recherche appelé Épice (Évaluation des pathologies induites par une contamination par le césium) qui suit les enfants vivant sur les territoires russes contaminés à la suite de l’accident de Tchernobyl afin d’évaluer leur contamination par du césium 137. Ce programme est destiné à recenser les pathologies non cancéreuses, en particulier arythmies cardiaques et cataractes, afin de confirmer ou d’infirmer l’existence d’un lien de cause à effet.

> Plus d'informations sur l'effet des faibles doses de radioactivité.

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