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Qu'est-ce que le risque de criticité ?

Le risque de criticité est le risque de déclenchement intempestif d'une réaction neutronique en chaîne. Ce risque est présent à toutes les étapes du cycle du combustible nucléaire, depuis l'enrichissement de l'uranium en uranium 235, durant l'entreposage ou le transport du combustible nucléaire, durant la valorisation des matières issues du traitement des combustibles usés, durant l'entreposage des déchets produits...

Un accident de criticité se traduit par un dégagement d'énergie, essentiellement sous forme de chaleur, accompagné d'une émission intense de rayonnements neutroniques et gamma.

La prévention du risque de criticité consiste à déterminer des conditions permettant d'assurer la sous-criticité lors des opérations mettant en oeuvre des matières fissiles. Par ailleurs, afin de connaître les conséquences pouvant résulter d'un accident de criticité, l'IRSN mène des études et des recherches pour disposer d'outils de calcul performants, avec le meilleur degré de qualification possible. (plus d'information sur le risque de criticité).

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