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Quelle est la signification des unités de mesure de la radioactivité ?

La radioactivité est imperceptible. Pour la mesurer, il faut des instruments spécialisés.

Le becquerel (Bq) mesure l’activité de la matière nucléaire (nombre de désintégration par seconde). Pour mesurer la radioactivité de l’air, on aspire cet air puis on le filtre et on mesure les particules sur le filtre. S’il y a très peu de particules, il faudra beaucoup de temps pour en avoir assez et avoir la mesure. Le résultat sera exprimé en Becquerel par m3 (Bq/ m3).

Le gray (Gy) mesure la dose physiquement absorbée par un individu ou la matière. Ainsi, ce n’est pas parce que l’on est dans une pièce où il y a des particules radioactives que notre corps va être en contact avec toutes les particules, seule une petite partie peut nous atteindre. C’est ce que l’unité « gray » exprime.

Le sievert (Sv) permet d’évaluer l’impact du rayonnement sur la matière vivante. Il sert à quantifier le risque lié à une exposition à des rayonnements ionisants, et permet de comparer l’effet d’une même dose délivrée par des rayonnements de nature différente à des organismes, des organes ou des tissus qui n’ont pas la même sensibilité aux radiations.

En effet, le sievert est la quantité de radioactivité absorbée par l’individu (gray) multipliée par deux facteurs possibles :

  • le premier facteur dépend du rayonnement : 10 pour le rayonnement alpha et 1 pour les autres, rayonnements beta et gamma.
  • le deuxième facteur prend en compte la sensibilité des organes du corps humain à la radioactivité des particules. Par exemple, la thyroïde est particulièrement sensible à l’iode radioactive, c’est pourquoi on indique toujours une dose à la thyroïde et une dose au corps entier.

Des seuils d’exposition maximum ont été définis par les spécialistes. Par exemple, la Commission Internationale de Protection Radiologique (CIPR) estime que l'exposition d'une personne du public ne doit jamais atteindre plus de 1 millisievert/an du fait de la radioactivité artificielle.

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