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Qu’est-ce que la radioactivité ?


La radioactivité est un phénomène naturel qui existe depuis que les atomes se sont formés, il y a des milliards d’années.

Notre univers est constitué de centaines d’éléments différents tels que l’hydrogène, le carbone, l’oxygène, le fer, le potassium, etc. Ces éléments sont présents dans notre environnement, dans l’air que nous respirons, dans les aliments que nous consommons et dans notre corps. Ils sont caractérisés par la structure de l’atome qui est constitué d’un noyau et d’un cortège électronique.
Chacun de ces éléments est caractérisé par la structure de l’atome. Leur noyau est formé de protons et de neutrons qu’entoure un cortège d’électrons. Les atomes d’un même élément ont tous le même nombre de protons mais peuvent avoir un nombre différent de neutrons : il s’agit des différents isotopes de l’élément.

La plupart des isotopes ont un noyau stable comme le carbone 12 et restent indéfiniment identiques à eux-mêmes. D’autres isotopes ont un noyau instable comme le carbone 14 en raison d’un excès ou d’un déficit de neutrons : ils se transforment spontanément en un atome plus stable en libérant de l’énergie sous forme de rayonnements ionisants ; c’est le phénomène de la radioactivité.
La radioactivité, c’est la propriété qu’ont certains noyaux d’atomes naturels (phosphore, carbone, uranium) ou artificiels de se transformer spontanément en noyau d’une autre espèce chimique, en émettant des rayonnements porteurs d’énergie.

Nous sommes exposés en permanence à des sources naturelles de radioactivité, dans notre environnement, dans l’air que nous respirons, dans les aliments que nous consommons ou au sein même de notre propre corps. Nous sommes également exposés à des rayonnements provenant de sources artificielles créées par l’homme (radiographies médicales, retombées des essais d’armes nucléaires dans l’atmosphère, installations nucléaires, etc.).